Sciences: retour sur les principales découvertes de 2016

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La première détection d’ondes gravitationnelles

L’annonce en février de la première détection d’ondes gravitationnelles restera probablement le fait scientifique de 2016 dont on se souviendra encore dans un siècle. L’événement est de taille : prédites par Albert Einstein il y a un siècle dans le cadre de sa théorie de la relativité générale, les ondes gravitationnelles fournissent aux astrophysiciens un nouvel outil pour sonder le cosmos. Elles sont en effet produites lors de phénomènes cataclysmiques, tellement violents qu’ils font vibrer l’espace lui-même, provoquant ces fameuses ondes. C’est ainsi une fusion de deux trous noirs en un seul qui a permis cette première détection, qui constitue d’ailleurs la première preuve directe de l’existence de ces objets encore très mal compris. Avec, pour but ultime, la détection de l’onde gravitationnelle primordiale, celle qui aurait été émise quelques instants seulement après le Big Bang.

Une planète habitable non loin de chez nous ?

Proxima du Centaure est l’étoile la plus proche de notre Soleil. A 4,2 années-lumière de nous, il se trouve qu’une planète orbite autour, et que celle-ci se trouve dans la zone habitable de l’astre. Proxima b comme elle est appelée, est rocheuse et pourrait avoir de l’eau liquide à sa surface. Ceci dit, rien ne prouve aujourd’hui que c’est effectivement le cas, même si la nouvelle annoncée en août est prometteuse. Proxima b restera cependant longtemps inaccessible à l’homme : avec nos moyens de propulsion actuels, il faudrait plusieurs dizaines de milliers d’années pour s’y rendre. Il faudra donc pour l’instant se contenter des télescopes pour en savoir plus.

La vie sur Terre est plus ancienne qu’on le pensait

C’est du Groenland qu’est venue la nouvelle : 3,7 milliards d’années, c’est l’âge supposé de la vie sur Terre. Une estimation plus vieille de 200 millions d’années par rapport à ce que l’on pensait auparavant. Ce sont des stromatolites, des formations rocheuses très certainement créées par de la vie microbienne qui ont permis de réévaluer l’âge de la vie sur Terre. Les indices sont cependant tenus et demandent confirmation. Le mystère du mécanisme de l’apparition de la vie reste en tout cas toujours aussi complet, surtout si elle s’avère effectivement plus âgée escompté. Il y a 3,7 milliards d’années, la Terre n’avait « que » 800 millions d’années. A la somme de nos connaissances actuelles, cela semble peu pour qu’apparaisse le vivant.

 

■ Le jeu de Go n’est plus l’apanage des humains

 

Lee Sedol ne devait faire qu’une bouchée de son adversaire. En mars dernier, le champion du monde de jeu de Go affrontait Alphago, une intelligence artificielle, sous les yeux du monde entier. Peu avaient alors parié sur une victoire de la machine tant le jeu de Go apparaissait « humain ». C’est bien le logiciel développé par Google qui l’a emporté 4 manches à 1, illustrant ainsi de manière éclatante les progrès réalisés dans le développement des intelligences artificielles. Une progression phénoménale en quelques années, qui fait dire à certains, comme le célèbre physicien Stephen Hawking, que « l’intelligence artificielle sera soit la meilleure, soir la pire chose jamais arrivée à l’humanité ».

 

Le meilleur joueur au monde du jeu de go, Lee Sedol, examine son troisième match contre DeepMind, le programme d’intelligence artificielle de Google, le 12 mars 2016.

 

 

La sonde Dawn à l’assaut des mystères de la planète naine Cérès

Jupiter, justement, est elle aussi au centre de l’attention. La plus grande planète du Système solaire a un nouveau compagnon : le satellite américain Juno qui est arrivé à destination en juillet. C’est la première mission autour de Jupiter depuis 21 ans et elle a pour but de mieux comprendre la composition de la géante gazeuse.

 

La planète rouge n’est pas en reste, une nouvelle sonde s’est mise en orbite autour : le Trace Gaz Orbiter (TGO) russo-européen. Sa mission est double : analyser l’atmosphère martienne pour déterminer si on y trouve des gaz pouvant être produits par des organismes vivants, en l’occurrence du méthane. TGO devait également larguer à la surface de Mars le module Schiaparelli. Si la sonde-mère a correctement rempli son rôle, l’atterrisseur a lui été défaillant et s’est écrasé à la surface. En 2016, il n’y a toujours que les Etats-Unis qui ont réussi à poser un engin à la surface de Mars.

 

Un modèle taille réelle du module Schiaparelli de l’Agence spatiale européenne.

Des restes de dinosaures fossilisés dans de l’ambre et découverts par l’homme … Non, ce n’est pas le synopsis d’un nouvel épisode de Jurassic Park, mais bel et bien ce qui s’est passé au nord-est de la Birmanie. En juin, le journal Nature Communication publiait cette annonce : des plumes d’un bébé dinosaure ailé ont été retrouvées parfaitement conservées, malgré 99 millions d’années passées enfermées dans de l’ambre.

 

Les plumes de dinosaure ont été conservées des affres du temps par l’ambre.

Rebelote à la fin de l’année, et c’est encore une première : c’est cette fois un morceau de cerveau fossilisé de dinosaure qui est mis à jour. Daté de 130 millions d’années, il aurait appartenu à un iguanodon, un animal végétarien long de 8 mètres et pesant plus de 4 tonnes. Mais Steven Spielberg peut tout de même aller se rhabiller : cloner des dinosaures, c’est encore de la science-fiction.

 

 

■ De l’année la plus chaude à l’autre

2016 pourrait bien prendre le titre. Cela devient une constante, chaque année est plus chaude que la précédente, et c’est préoccupant. S’il ne fallait retenir qu’un exemple des dommages, la fonte des glaces arctiques et le plus parlant.

 

La surface de la banquise n’a jamais été aussi peu étendue qu’à la fin de l’année 2016

La surface de la banquise n’a jamais été aussi peu grande qu’aux mois d’octobre et novembre 2016. Un phénomène que rien ne semble pouvoir arrêter, à tel point que certains scientifiques envisagent même une fonte totale de la glace arctique durant l’été à l’horizon 2050.

La mise au point d’un vaccin contre Ebola ; des loups sont devenus pour la première fois chiens il y a 15 000 ans ; un vaccin expérimental contre le paludisme ; plus de 1 200 nouvelles exoplanètes découvertes ; un accord international historique pour sanctuariser une aire marine de l’océan austral…

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